Последний полет «Колумбии»

Пятнадцать лет назад, 1 февраля 2003 года, произошла трагедия, поставившая под угрозу существование космических программ NASA. Шаттл «Колумбия», гордость и высочайшее достижение Национального управления по аэронавтике и исследованию космического пространства, вышедший на орбиту 16 января, разбился спустя две недели при заходе на посадочную траекторию. Это был двадцать восьмой полет челнока, окончившийся крушением и гибелью семи членов экипажа…

Официальная версия

После крушения шаттла началось расследование, длившееся несколько месяцев. Спустя семь месяцев отчет был озвучен публично, чтобы каждый смог ознакомиться с причинами и выводами следствия. Специально созданная Комиссия по расследованию катастрофы шаттла «Колумбия» пришла к выводу, что «причиной катастрофы стало разрушение наружного теплозащитного слоя на левой плоскости крыла челнока, вызванное падением на него куска теплоизоляции кислородного бака при старте корабля. Горячие газы проникли внутрь, что привело к перегреву пневматики левой стойки шасси, его взрыву, дальнейшему разрушению конструкции крыла и гибели шаттла».

Полный отчет, размещенный на сайте NASA, состоит из пятисот страниц, где подробно изложены все факты и доказательства: фотографии, таблицы, выводы экспертов. Много времени понадобилось, чтобы собрать уцелевшие детали, разбросанные на площади в сотни квадратных километров. Катастрофа произошла над двумя штатами – Техасом и Луизианой, а сами черные ящики оказались, как назло, в горах, заросших густым лесом.

Миссия по установлению точных причин аварии имела статус первоочередной задачи для каждого сотрудника Агентства, ведь это была одна из самых крупных катастроф, и было предельно важно понять, что случилось. Под угрозой находилась вся программа полетов на многие годы вперед, поэтому к расследованию отнеслись со всей тщательностью.

Черный ящик

Итак, одна из причин, почему процесс затягивался – местность, над которой разбился шаттл. Горы и густые леса очень затрудняли поиски главного черного ящика. Кстати, о бортовом самописце: ранее челноки этого типа не оснащались бортовыми самописцами, а вся телеметрия осуществлялась путем прямой передачи данных в Центр Управления Полетами. Черный ящик «Колумбии» был оставлен практически случайно: его установили во время испытаний шаттла, чтобы фиксировать работу систем, а затем по каким-то причинам не демонтировали. И именно благодаря этому факту удалось воссоздать последовательность трагических событий, приведших к гибели.

Трагическая последовательность событий

А теперь давайте все по порядку. Старт корабля прошел, как и было запланировано. Рейс STS-107, а именно так был зарегистрирован двадцать восьмой полет шаттла «Колумбия», состоялся 16 января 2003 года на космодроме мыса Канаверал. С первого взгляда все прошло безупречно, однако камеры наблюдения зафиксировали то, что всегда происходило на стартах – одна из плиток термозащиты отлетела и ударилась о левое крыло челнока.

Это событие случилось примерно через полторы минуты после запуска и, как отметили специалисты, не должно было привести к фатальным последствиям, поскольку плитки из термопены отпадают почти при каждом старте. К сожалению, именно эта деталь оказалась фатальной, и, по сути, последующие шестнадцать суток все члены экипажа жили «взаймы», совершенно не подозревая, что обречены.

Экипаж

16 января с космодрома стартовали семь членов экипажа: командир экипажа 45-летний Ричард «Рик» Д. Хасбанд; второй пилот 41-летний Уильям «Уилли» К. МакКул; бортинженер 40-летняя Калпана Чавла, первая женщина-астронавт индийского происхождения; специалист по полезной нагрузке 43-летний Майкл Ф. Андерсон; специалист по зоологии 41-летняя Лорел Б. С. Кларк; научный специалист (врач) 46-летний Дэвид МакДауэлл Браун; научный специалист 48-летний Илан Рамон, первый израильский астронавт в программе NASA.

Все они были тренированными астронавтами, ценными специалистами, на обучение которых выделялись серьезные деньги. Но все это оказалось неважным из-за пустяка – неудачно отлетевшей термоплитки…

Жизнь «взаймы»

Что такое термоплитка? Это блок теплоизоляционной пены, которыми покрывался топливный бак челноков. Дело в том, что бак без теплозащиты леденеет, и жидкий кислород и водород в нем становятся непригодными для использования. Эти блоки от сильной вибрации при старте могут частично осыпаться, но никогда до «Колумбии» это не считалось проблемой. В этот раз достаточно твердая плитка не просто отпала, но с силой ударила по углепластиковой панели левого крыла «Колумбии», оставив пробоину в двадцать сантиметров. С этого момента жизнь членов экипажа больше им не принадлежала.

Последующие две недели экипаж жил, ничего не подозревая о пробоине в крыле. Но, даже если бы и видели пробоину, сделать ничего не могли. Это было то самое критическое повреждение, при котором помочь экипажу невозможно. Во-первых, на борту не было скафандров для выхода в космос. Миссия полета не предусматривала выходов за борт, поэтому нужного оборудования для внешнего ремонта не было.

Во-вторых, этот шаттл не имел переходного стыковочного модуля для международных космических станций, и, даже заметив повреждение и не сумев его отремонтировать снаружи, экипаж не смог бы покинуть челнок по техническим причинам. Увы, стыковочные модули появились на челноках несколькими месяцами позже, в ноябре.

В-третьих, спа